Image Image Image Image Image Image Image Image

Center for Labor Research and Education


Scroll to top


Job Quality and Black Workers: An Examination of the San Francisco Bay Area, Los Angeles, Chicago and New York

  • Summary

    This study that finds that more than half of U.S. Black workers earn low wages and lack advancement options. The study also explores how new global economic realities are having an impact on future employment prospects for Black workers.

  • Press Release

    More than half of U.S. black workers earn low wages and lack
    advancement options, says UC Berkeley Labor Center study

    Berkeley — A new report by the University of California, Berkeley’s Center for Labor Research and Education finds that more than half of black workers in the
    United States have jobs that don’t pay well, provide retirement and health
    benefits, or offer avenues for advancement.

    The report, “Job Quality and Black Workers: An Examination of the San
    Francisco Bay Area, Los Angeles, Chicago and New York,” analyzes low‐wage
    jobs among black workers, using data from the 2000 U.S. Census.

    “It’s no surprise that there’s a jobs crisis in the black community, but what this
    report shows is that we really can’t keep focusing exclusively on the issue of
    black unemployment,” said Steven Pitts, a labor policy specialist at the center
    and author of the report. “This is a two‐dimensional problem that includes both
    the crisis of unemployment in the black community and the crisis of low‐wage

    While the report analyzes the labor market for black workers in 2000, Pitts said
    that the findings are relevant today. “The year 2000 was the peak year of the
    1990s expansion; while the recession was relatively short, the extremely slow
    recovery meant that average economic outcomes have barely improved since
    then,” he said. While 22.5 percent of all blacks in the United States lived below
    the poverty line in 2000, Pitts said that figure rose to 24.7 percent in 2005, the
    most recent year for which data is available.

    The Labor Center report’s main findings include:

    • 56.5 percent of black workers in the country earn low wages – $12.87
      per hour or less – with the proportions of low‐wage black workers
      ranging from 47.3 percent in Chicago to 53.8 percent in Los Angeles.
    • Some 56.5 percent of blacks work in low‐wage jobs, versus 43.9 percent
      of whites, 44.6 percent of Asians and 68.7 percent of Latinos.
    • The amount of low‐wage work among blacks cannot be attributed to
      part‐time employment: 54 percent of all full‐time black workers in the
      United States work for low wages.
    • The retail sector, whose expansion is often promoted as a panacea for
      black unemployment, includes an especially high number of low‐wage
      jobs for African Americans. Of all of the nation’s blacks working in
      retail, 73.3 percent earn low wages. Among black retail employees
      working full‐time, 69.4 percent receive low wages.
    • Black workers are concentrated in industries that pay low wages.
      Three industry sectors — manufacturing; retail trade; and health care
      and social assistance — employ approximately 40 percent of all black
      workers. Two of those industries – retail trade, and health care and
      social assistance –include larger proportions of black low‐wage
      workers than the national black average of 56.5 percent.
    • Almost one‐half of black workers are employed in industries that face
      a reduced threat of being “offshored,” meaning it is likely that these
      jobs will stay in the United States rather than being sent abroad.

    To transform low‐wage jobs into higher quality jobs for all workers, the report
    recommends implementing various public policies including establishing
    minimum wage, living wage and industry wage laws; establishing community
    benefits agreements that feature local hiring mandates; requiring businesses to
    return government subsidies if promises about job creation aren’t kept; and
    linking workforce and economic development programs. It also recommends
    unionization as an effective tool to improve job quality.

  • Press Coverage

    Many Black Workers Stuck in Dead-End Jobs
    NPR’s News and Notes | Sept. 4, 2007

    Study: Glass ceiling limits black wages
    Chicago Sun-Times | September 3, 2007

    Labor Day’s Fruit Has Yet to Arrive for Some

    The Huffington Post | September 3, 2007